スポーツ

「4年前は失敗。浮かれていた」競泳世界王者・瀬戸大也が捨てた甘え〈週刊朝日〉

2020年東京五輪で活躍が期待される選手を紹介する「2020の肖像」。第1回は開会式翌日から始まる競泳、男子個人メドレーの瀬戸大也(25)。16年リオデジャネイロ五輪で表彰台に上ったものの、頂点は遠かった。あれから3年。世界王者に返り咲き、2度目の五輪切符をもぎとった。「後悔はしたくない」。苦い経験の数々が、彼を変えた。朝日新聞社スポーツ部の清水寿之氏が、その成長の軌跡を綴る。

日本競泳界のエースであることを、結果で示した。

2019年7月に韓国・光州で行われた世界選手権で、200メートル、400メートルの個人メドレー2冠を達成した。世界選手権で手にした金メダルの総数は、13、15年大会で連覇した400メートル個人メドレーと合わせて四つに。通算3つの金メダルを取った男子平泳ぎの北島康介を抜き、日本選手の歴代最多に躍り出た。

今大会で表彰台の中央に立った日本選手は、瀬戸1人だけ。200メートルバタフライの銀を含む3つのメダルは、日本代表が獲得した総メダル(6個)の半分を占める。

「あそこまでは100点の大会。最後に甘さがあって80点の大会になってしまった」

そう苦笑いしながら振り返るレースにこそ、瀬戸の確かな成長がつまっていた。

大会の最終日にあった400メートル個人メドレー決勝。3泳法目の平泳ぎを終えた時点で2番手を3秒以上引き離していたが、最後の自由形に入って失速する。

「抜け出しているのが分かって、気の緩みがあった。疲れがどっと出る要因になったと思う」

残り15メートル。2位の選手に背後まで迫られた。「来ているのは分かっていた」。息継ぎの時間も惜しんで必死に水をかき、0秒27差で逃げ切った。

「この種目は最低でも金、最高でも金と言ってきた。目標を達成できてよかった」

しみじみと言った。

何があっても、トップの座は譲らない。そんな気迫あふれる姿を見せたのは、久しぶりだった。

17年7月の世界選手権。400メートル個人メドレーでは、日本選手として初めての大会3連覇がかかっていた。しかし、結果は銅メダル。開催地のハンガリーから自宅へ戻ると、大会の2カ月前に結婚したばかりだった妻で元飛び込み選手の優佳さん(24)を前に、後悔を口にした。

「守りに入っていた」

その春に大学を卒業し、社会人としての第一歩を踏み出したばかりだった。家族を支えなければならないという責任感と、膨らむ周囲の期待。それらに応えようとすればするほど、重圧は大きくなった。最低限でもいいから結果が欲しい。消極的な考え方に陥り、銅メダルで満足している自分がいたことに、気づいた。

元々飽きっぽい性格で、「練習せずに速くなれるのが一番」と話すほどの練習嫌い。友人に誘われれば、早朝練習があっても前夜に家を抜け出していたのが、変わった。

苦手としていた疲れた体で全速力に近いスピードを出す練習からも逃げなくなった。寝るときは疲労回復に効果があるとされる衣服に身を包む。体にいいとされるものは、何でも貪欲(どんよく)に採り入れるようになった。競技と向き合う真剣さが増した。

「練習を終えて帰ってくると、疲れた顔をしながらも、そこには自信があふれている」

優佳さんはそう話す。

瀬戸は5歳で水泳を始め、上級生の練習の見よう見まねで4泳法を身につけた。リオ五輪金メダルの萩野公介は同学年で、幼少期から競い合ってきた。中学時代から個人メドレーの中学記録を打ち立てるなど活躍。13年世界選手権の400メートル個人メドレーでの優勝は、世界選手権・五輪を通じてこの種目での日本勢初優勝だった。

今夏につかんだ金メダルで、瀬戸は早々と、日本水泳連盟の五輪代表内定基準をクリアした。ほかの日本選手は来年4月の日本選手権で出場権の獲得を目指すことになる。夏の五輪を前に一度、調子をピークへ持っていかなければいけないのに対し、瀬戸はじっくりと調整できる時間を得た。

五輪前年の世界選手権で優勝し、五輪出場を内定させたのは4年前も同じだった。だが、リオ五輪までの過ごし方を思い出すと、瀬戸はいまでも顔をしかめる。

「4年前は失敗。初めて五輪に出られるのがうれしくて、浮かれていた」

15年夏の世界選手権後に取ったオフは、「不摂生どころじゃない」。酒を飲み、焼き肉をほおばった。両かかとを手術した影響で始動も遅れ、秋に取材で再会したときには体重が4キロほど増えていた。隆々としていたはずの筋肉の上に、うっすらと脂肪がのっていたのを覚えている。

16年4月の日本選手権。世界王者としてすでにリオ五輪出場を決めていた400メートル個人メドレーでは、五輪への派遣標準記録から1秒以上遅れた。200メートル個人メドレーでは2位までに入れず、出場権を逃した。それでも、危機感は薄かった。

「五輪本番は勢いで戦えるだろうと。甘い考えだった」

リオ五輪の400メートル個人メドレーでは銅メダル。目標としていた金メダルには、届かなかった。

「4年前とは全然、考え方が違う。すごく落ち着いている」

瀬戸はそう言う。頭の中に、お手本とする姿が焼き付いている。リオ五輪女子200メートル平泳ぎ金メダルの金藤理絵だ。

リオ五輪直前に米国で行った日本代表の高地合宿で一緒だった。金メダルの最有力候補と言われていた金藤は、誰よりも長くプールで泳ぎ、トレーニングルームでは、鬼気迫る表情でバーベルを上げていた。瀬戸は強い衝撃を受けた。

「やり残しがないように頑張っていたのが印象的だった。あそこまでやっても、金メダルを取れるかどうか分からないのが五輪。あのときの自分は、金メダルの器ではなかった」

今年8月に取った約2週間のオフ。瀬戸はその一部を使って韓国を再び訪れ、08年北京五輪男子400メートル自由形の金メダリスト、朴泰桓(パクテファン)の練習に交ぜてもらった。

「彼の泳ぎはきれいで、速い。苦手なところを学びたかった」

計6日プールへ通い、彼の泳ぎに目を凝らした。

9月1日には豪州へと旅立った。多くの五輪選手を指導したマイケル・ボール氏の下で泳ぎこみ、東京五輪を見据えた強化の土台づくりを進める。秋には米国での高地合宿も予定している。

「来年に向けて、これから何度も山にのぼる。嫌いなところで、嫌いなトレーニングをみっちりやりたい。覚悟はできている。やり残しがないようにしたい」

今回の豪州での自主トレーニングには、妻の優佳さんと1歳の長女も同行している。東京五輪までは海外などでの合宿が続き、父親不在の時間が増えるぶん、少しでも家族との時間を大切にしたいとの考えからだ。

「一緒にいてくれると、心のケアもしてもらえる」

新しい家族の支えを追い風に、一切の甘えを捨て、ただひたすらに強さと速さを追い求める。4年の時を経て、瀬戸は迷いなく突き進んでいる。

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